¿Puede la estimulación cerebral profunda con electricidad ayudar contra la epilepsia?

Alrededor del 0.7 por ciento de la población tiene epilepsia activa. Esto corresponde a aproximadamente 31,000 adultos y 5,000 niños en Noruega. La epilepsia es un gran problema social, humano y médico.

Algunos epilépticos no obtienen suficiente control de las convulsiones epilépticas con medicamentos. Otros obtienen efectos secundarios graves de la medicación. La epilepsia, que es difícil de tratar con medicamentos, reduce drásticamente la calidad de vida.

Estos pacientes corren el riesgo de sufrir lesiones durante las convulsiones. Tienen un mayor riesgo de deterioro de las funciones cognitivas y de morir prematuramente.

Se requieren nuevas formas de tratamiento

Solo una pequeña proporción de estos pacientes puede curarse mediante cirugía cerebral, donde se elimina el área del cerebro que causa la epilepsia. Por lo tanto, los nuevos métodos de tratamiento tienen una gran demanda en este grupo de pacientes.

Recientemente, dicho método ha sido investigado en un estudio del Hospital de la Universidad de Oslo (OUS), bajo la guía de la consultora Helle Herrman.

La epilepsia es un término colectivo para las enfermedades y el daño cerebral que causan ataques raros o frecuentes de trastornos funcionales, según el Gran Léxico Médico. Esto es causado por descargas eléctricas anormales y no controladas en el cerebro.

Estimulación cerebral profunda
El tratamiento de estimulación cerebral profunda (DBS) es uno de los tratamientos más prometedores de las últimas décadas. Se basa en una corriente eléctrica de bajo voltaje a actividad moderada en ciertas áreas del cerebro.

El método se considera un tratamiento efectivo y seguro para muchos trastornos, como la enfermedad de Parkinson y el temblor. En los últimos años, también se ha intentado la estimulación cerebral profunda contra la epilepsia.

El paciente recibe dos electrodos, uno a cada lado de la cabeza, implantados en un área del cerebro que ayuda a propagar las crisis epilépticas. Los electrodos reciben energía de un marcapasos ubicado debajo de la piel del cofre. Las señales de los electrodos moderan la actividad eléctrica en una pequeña colección de células cerebrales llamada ANT, una abreviatura de núcleo talámico anterior.

La teoría es que la estimulación cerebral profunda debería reducir las crisis epilépticas y hacerlas menos graves.

Pero se ha realizado poca investigación sobre qué tan bien funciona realmente.

Estudio extranjero mostró buenos resultados
El único estudio sólido hasta el momento provino de América del Norte. Mostró que los participantes habían reducido el número de convulsiones en un 29 por ciento después de tres meses, en comparación con el grupo de control.

Los participantes en este llamado estudio SANTE que recibieron electricidad fueron seleccionados al azar. Y ni ellos ni los médicos sabían quién tenía electricidad y no.

Los investigadores monitorearon el progreso de los pacientes después de que se completó el estudio científico controlado. Después de cinco años, el número de convulsiones se redujo en un 69 por ciento en comparación con antes de que comenzara el estudio.

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Nuevo estudio en Noruega
Los investigadores del Hospital de la Universidad de Oslo han repetido el estudio, con un tiempo de observación más largo que los tres meses en el estudio original de SANTE.

El objetivo era ver si podían lograr la misma reducción en las convulsiones durante un largo período de tiempo y detectar posibles efectos secundarios.

Todos los participantes habían sido evaluados para una posible operación de epilepsia, pero no fueron relevantes por varias razones. Escribieron un diario durante tres meses antes de la operación, señalando cuándo tuvieron convulsiones y qué tan graves eran.

Los 18 participantes fueron operados en el cerebro, pero solo ocho de ellos fueron seleccionados al azar para recibir estimulación activa desde el primer día. El resto sirvió como grupo de control.

El estudio fue dirigido por el médico senior Helle Herrman, y se realizó en colaboración entre el Departamento de Neurología, el Departamento de Neurocirugía y el Hospital Especial para Epilepsia.

Todos se encendieron eventualmente
El estudio se realizó durante 12 meses. Los primeros seis meses fueron doble ciego, es decir, ni los médicos ni los pacientes sabían si estaban recibiendo tratamiento activo. El personal médico no relacionado con el estudio activó el flujo de los pacientes seleccionados.

«Todos los participantes fueron informados a fondo de que todos deberían recibir estimulación activa después de un cierto período», dice uno de los autores, neurólogo y profesor Espen Dietrichs de OUS para research.no.

Después de seis meses, el grupo de control también fue estimulado con una corriente baja de 5 voltios.

Los pacientes fueron seguidos después de tres, seis, nueve y 12 meses.

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Algunos tuvieron múltiples ataques
La intención era que un total de 40 pacientes deberían participar en el estudio. Pero después del medio tiempo con 18 participantes, los investigadores decidieron abandonar para incluir a más participantes.

Aunque ninguno de los participantes experimentó efectos secundarios graves del tratamiento, el estudio fue, por lo tanto, menos completo de lo previsto.

No hubo diferencias significativas entre los grupos después de los primeros seis meses.

– No obtuvimos tan buenos resultados con este estudio como esperábamos. Dietrichs explica que no experimentamos ninguna mejora significativa en el tratamiento y en algunos de los pacientes vimos un posible deterioro.

Algunos pacientes sin estimulación también mejoraron, lo que puede ser un efecto placebo. Pero también puede tener otras causas, como la variación natural en la actividad de la enfermedad, explica.

Algunos de los pacientes que habían recibido el tratamiento actual tenían más ataques epilépticos que antes de que comenzara el estudio. Mostró el análisis preliminar después de seis meses.

Ligera disminución de las convulsiones.
El número de convulsiones por mes era del 77 por ciento de la frecuencia antes del inicio del estudio.

Ambos grupos tuvieron una disminución del 20 por ciento después de seis meses de estimulación. No hubo diferencias significativas entre los dos grupos después de un año.

Por lo tanto, los participantes no tuvieron un mayor efecto con el tiempo, entre los que recibieron electricidad durante 12 meses.

Grandes diferencias
Cuatro pacientes habían reducido a la mitad todas las convulsiones, y cinco pacientes habían reducido a la mitad las convulsiones locales después de seis meses de tratamiento.

– Nuestro estudio respalda los hallazgos de estudios previos de que la estimulación cerebral profunda es un tratamiento seguro, con eficacia en pacientes con epilepsia severa que los medicamentos no ayudan, dice Dietrichs.

«Pero los resultados no son tan alentadores como los estudios anteriores han demostrado», agrega.

¿Epilepsia más severa?
Una posible razón por la cual el resultado fue peor que en el estudio SANTE puede ser que los pacientes noruegos tenían epilepsia más severa.

Otra explicación de los malos resultados en comparación con otros estudios puede ser que muchos de los otros estudios anteriores no han sido cegados.

– La fortaleza de los estudios doble ciego es que ni el paciente ni el terapeuta saben quién está siendo tratado y quién es el grupo de control, dice el profesor.

Por ejemplo, cuando los terapeutas saben qué pacientes reciben tratamiento activo, puede afectar el efecto placebo, dice.

Tales fueron los participantes
Los participantes tenían epilepsia del tipo más grave. En promedio, tenían 53 convulsiones por mes y tenían entre 18 y 70 años.

Diez de los 18 estaban discapacitados, mientras que dos estaban trabajando. Diez vivían en condiciones estables, mientras que ocho vivían solos.

Fueron operados entre abril de 2010 y marzo de 2015.

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